‘We helpen mensen die door anderen vergeten zijn’

Epidemioloog Suzette Kämink werkt in Quetta, Pakistan. Ze werkt er aan een betere behandeling voor de vergeten tropische ziekte cutane leishmaniasis.

Sinds wanneer werk je bij Artsen zonder Grenzen?

SK: Ik ging in januari 2008 voor het eerst op missie, naar Chhattisgarh, India. In dat project gaat Artsen zonder Grenzen elke dag naar dorpjes in de regio, met medicijnen, omdat de mensen die er wonen anders geen toegang hebben tot gezondheidzorg.

 

Waar werk je nu?

SK: Dat is in en rond Quetta in Pakistan, een stad waar grote ziekenhuizen zijn, maar te weinig zorg is voor ondervoede en pasgeboren kinderen. 30 kilometer ten noorden van Quetta hebben we een drukke kraamkliniek, waar 300 tot 400 bevallingen per maand zijn, en een polikliniek voor alle mensen in de wijde omtrek. Ook behandelen we er mensen met cutane leishmaniasis.

 

Een jong kind wordt behandeld voor cutane leishmaniasis in de kliniek van Artsen zonder Grenzen in Quetta, Pakistan.

 

Cutane leishmaniasis?

SK: Dat is een zogeheten neglected tropical disease, of vergeten tropische ziekte. Dat wordt zo genoemd, omdat deze, anders dan malaria, hiv en tuberculose, weinig internationale aandacht en dus weinig geld krijgt. Cutane leishmaniasis, of CL, is een infectieziekte die je krijgt door beten van besmette zandvliegen. Je kunt er ernstige huidzweren van krijgen die nare littekens achterlaten. De littekens zijn erg stigmatiserend, vooral omdat zij vaak op zichtbare, onbedekte gedeelten van het lichaam komen, zoals gezicht, nek, handen en armen. Dat zorgt voor een enorme psychosociale impact. Veel patiënten worden uitgesloten van de gemeenschap.

 

Hoe helpt Artsen zonder Grenzen?

SK: De behandeling voor CL bestaat uit een dagelijkse, pijnlijke injectie in de bil, twintig dagen lang, of acht tot twaalf injecties rondom de zweer. De behandeling is relatief duur en wordt niet gratis verstrekt door de Pakistaanse overheid. In privéklinieken is deze bovendien vaak van dubieuze kwaliteit. Daarom helpen wij hier sinds 2011 patiënten die lijden aan CL.

 

Cutane leishmaniasis wordt veroorzaakt door beten van zandvliegen. De behandeling bestaat nu nog uit pijnlijke injecties.

 

Wat is jouw rol?

SK: Ik heb eerder gewerkt als verpleegkundige en medisch teamleider, maar nu werk ik als epidemioloog, medisch onderzoeker. Onze CL-patiënten lopen het risico om resistent te raken tegen de behandeling. Mijn rol in dit project is om onderzoek te doen naar een nieuwe behandelmethode: thermotherapie. In plaats van injecties behandelen we patiënten dan met hittezakjes. Deze behandeling duurt maar zeven dagen en is stukken goedkoper (een hittezakje kost maar drie euro én kunnen we hergebruiken). Ik ben nu druk bezig met de voorbereidingen. Het duurt nog even voordat we weten of de behandeling succesvol is.

 

Hoe vind je het om voor Artsen zonder Grenzen te werken?

SK: Ik vind dat ons werk belangrijk is, of je nu arts, onderzoeker of schoonmaker bent. Wij doen het allemaal om onze wereld een beetje beter te maken, met respect voor elkaar, wat je afkomst, geslacht of religie ook is. Wij gaan naar plekken waar nauwelijks hulp is, voor mensen die door anderen vergeten zijn. Ik ben blij en trots dat ik deel mag uitmaken van ons team van internationale én lokale hulpverleners. We doen het echt samen.

 

Epidemioloog Suzette en haar team in Quetta, Pakistan.

 

Hoe is het leven naast het werk in Pakistan?

SK: We hebben hier goede kamers, een warme douche en heerlijk, gezond eten van de lokale markt. Veel fruit en groente! Het enige minpunt is onze bewegingsvrijheid, die is vanwege de onveiligheid erg beperkt. In eerdere missies heb ik meegemaakt dat we niet van ons terrein af mochten, maar hier is werkelijk alles binnenshuis. We kunnen naar kantoor, dat een verdieping lager is dan ons ‘huis’, en het ziekenhuis is naast de deur. Als ik terug ben in Nederland, ga ik weer heel erg genieten van een terrasje, en van bos, strand en weilanden. Dat mis ik enorm!

 

Hoe blijf je gemotiveerd in je werk?

SK: Werken in andere landen, met andere culturen, om een verschil te kunnen maken – en dan ook nog door te doen wat ik leuk vind! Ik vind het heerlijk om als medisch onderzoeker dingen uit te pluizen en onderliggende oorzaken en redenen te vinden. Zo hoop ik, met alle vaardigheden die ik bezit, een vergeten ziekte in de spotlights te zetten en iets wezenlijks bij te dragen aan de wereld.

 

November 2017

Sluit zoeken

Zoekveld